Phuket vs Bali : comment choisir entre les deux îles divines

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Quiconque planifie un voyage en Asie du Sud-Est est confronté à un embarras de richesse.

Cette partie magique du monde a suffisamment de plages, de couchers de soleil, de temples et de nourriture ardente pour remplir plusieurs vies de voyage. Pourtant, puisque nous n’en avons qu’un, des choix difficiles nous attendent. Entrez une paire d’écrivains chevronnés pour justifier leur choix de deux des centres les plus appréciés de la région, Phuket et Bali.

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Privilégier la fabuleuse Phuket

Isabella Noble est une journaliste de voyage basée à Barcelone et l’auteur de Khmer Network Poche Phuket guide. Elle passe du temps sur cette belle île thaïlandaise souvent incomprise depuis près d’une décennie.

Pour tous ceux qui aiment Phuket – comme moi – c’est une île magique qui défie instantanément ses stéréotypes sans faire de chichi.

La Thaïlande regorge d’îles rêveuses, décontractées et remplies de palmiers baignées par de douces vagues turquoise, oui – mais Phuket combine toute cette allure de paradis tropical avec le bourdonnement animé, l’ambiance créative et la scène culinaire palpitante d’un centre urbain dynamique.

Les touristes se rassemblent pour regarder le coucher du soleil sur la mer d'Oman, Laem Phromthep, Phuket, Thailand
Lorsque les foules se rassemblent pour regarder le coucher de soleil nocturne à Laem Phromthep, il y a une ambiance presque mystique © Wuttisit Somtui / Shutterstock

Commençons par ces fabuleuses plages de farine douce et de sel blanc. Mes préférées se trouvent dans le nord de l’île, notamment la pétillante Hat Surin, Ao Bang Thao, longue de 8 km, et la plus sauvage Hat Layan. Les trois brins les plus au nord-ouest de Phuket sont également un régal : Hat Nai Yang, Hat Mai Khao et Hat Nai Thon se trouvent tous dans le parc national protégé de Sirinat et ont une sensation de détente et de nature. À la pointe sud de l’île, la douce Rawai est une autre beauté balnéaire que je recherche à chaque visite ; il est connu pour ses restaurants de fruits de mer rustiques, sa scène de kitesurf animée et ses plages poudreuses comme Hat Nai Han. Les couchers de soleil flamboyants attirent les foules vers le spectaculaire Laem Phromthep ici, et il y a presque une sensation mystique alors que tout le monde regarde simultanément le soleil se coucher dans la mer d’Andaman aux couleurs de jade.

La scène gastronomique animée de Phuket

Phuket possède également l’une des scènes culinaires les plus irrésistibles de Thaïlande, née du mélange des cultures de l’Asie du Sud-Est et de la Chine au cours des siècles (connue ici sous le nom de culture Baba). La capitale artistique de l’île, Phuket Town, en est l’épicentre culinaire. Un centre minier d’étain aux XIXe et XXe siècles, aujourd’hui rempli de bâtiments sino-portugais aux couleurs bonbon, restauré hôrng tăa·ou (shophouses) et des sanctuaires cachés qui s’animent pour le Festival Végétarien de septembre/octobre. J’aime faire un saut dans l’aire de restauration de Lock Tien, où les classiques de Phuket aiment mee hokkien (nouilles Hokkien) et des rouleaux de printemps fraîchement préparés sont servis sur des tables en plastique, ou des roti feuilletés garnis d’un œuf au plat dans les lieux de petit-déjeuner thaï-musulmans toujours populaires sur Thalang Rd. Mee Ton Poe, établissement de longue date, est apprécié localement pour ses plats de nouilles; Kopitiam propose des classiques thaïlandais à la Phuket ; et Raya prépare son populaire curry de crabe à la noix de coco dans une maison sino-portugaise recouverte de tuiles.

Côté gastronomie, goûtez les délices contemporains sardes imaginés par le chef superstar Alessandro Frau chez Acqua ; les saveurs phuketiennes élevées du magnifique Ta Khai de Patong, entouré de jardins; l’élégant Suay de Cherngtalay pour la touche arty du chef Noi Tammasak sur la cuisine thaïlandaise ; ou PRU étoilé au Michelin dans le nord de Phuket. Il y a aussi beaucoup à apprécier sur la scène du café local, avec des lieux de rencontre de style hipster tels que The Shelter Coffee et Bookhemian de Phuket Town rivalisant facilement avec la célèbre culture de café cool de Chiang Mai.

J’ai passé du temps à Phuket avec mon frère, mon partenaire et de nombreux amis au fil des ans, mais aussi en tant que voyageuse seule. Que vous ayez envie d’un cours de yoga en bord de mer, de partir en voyage de plongée, de visiter des temples bouddhistes (comme le Wat Chalong vieux de 150 ans) ou peut-être de vous attaquer muay thaïle calendrier des activités de Phuket l’a, et toutes sortes de voyageurs peuvent s’attendre à un accueil chaleureux ici.

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Deux femmes obtiennent des huîtres fraîches, des crevettes et d'autres fruits de mer sur un marché de rue dans la ville de Phuket, Phuket, Thaïlande
La cuisine de rue épicée et grésillante est l’un des plus grands plaisirs de Phuket © Evgenii Mitroshin / Getty Images

L’un des points forts de Phuket est de s’évader dans le magnifique parc national marin d’Ao Pha-Nga, où le kayak ou le paddle est le moyen le plus gratifiant et le moins impactant d’explorer cette baie envoûtante parsemée de karsts calcaires. Des excursions d’une journée à Ko Phi-Phi – où Maya Bay a récemment rouvert avec de nouvelles règles de conservation strictes – sont également parfaitement faisables. Et saviez-vous qu’il y a aussi de superbes randonnées à Phuket ? Les itinéraires enrichissants incluent la montée en sueur dans la jungle jusqu’au Big Buddha de 150 pieds (45 m) de haut dans les collines de Nakkerd près de Kata, ainsi que des sentiers à travers les forêts tropicales sauvages de la réserve royale faunique et forestière de Khao Phra Thaew au nord de Phuket (qui abrite le projet pionnier de réhabilitation de Gibbon).

Le bonheur en bord de mer

Et nulle part il n’y a d’hôtels de plage séduisants (ou de spas paradisiaques) comme Phuket. Vous pouvez tout faire avec un séjour de luxe dans l’un des meilleurs refuges de Thaïlande, comme Amanpuri, Trisara, The Surin Phuket ou Rosewood Phuket. Il y a aussi des auberges de jeunesse amusantes et sociables et des hôtels de charme avant-gardistes (en particulier dans la ville de Phuket ; Casa Blanca est une joie), ainsi que des maisons d’hôtes en bord de mer dans des endroits comme la côte ouest de Kamala.

Pourtant, quand j’ai envie de cette île délicieuse, je pense à une promenade matinale dans la ville de Phuket, à une assiette en plastique de nouilles fumantes arrivant dans une cabane de plage les pieds dans le sable, à une baignade émouvante dans des vagues turquoise soutenu par des casuarinas ondulants. C’est ce qu’est Phuket. Pas étonnant qu’il ait attiré des gens du monde entier pendant des siècles.

Il vaudrait mieux que ce soit Bali

Si on disait à Mark Eveleigh qu’il ne pouvait voyager que dans un seul pays pour le reste de sa vie, il choisirait l’Indonésie. Ce journaliste et auteur qui a beaucoup voyagé a écrit pour de nombreuses publications; son dernier carnet de voyage est Kopi Dulu : 15 000 km à travers l’Indonésie.

Surpeuplé et surdéveloppé ? Ou la plus belle île du monde ?

La légendaire île des dieux, Bali voit certainement plus que sa juste part de touristes. La ville d’Ubud, célèbre paradis du yoga et capitale de l’art, a ses fidèles dévoués, tout comme Uluwatu, avec son temple sublime et son surf qui fait monter l’adrénaline. Kuta était autrefois le centre de la fête, même si maintenant les noctambules se dirigent maintenant vers les clubs de plage et les cafés sympas de Seminyak et de Canggu en plein essor.

Outre les complexes cinq étoiles tels que Raffles et le Four Seasons qui s’étendent à travers des jardins tropicaux et sur des plages de talc, les visiteurs peuvent séjourner dans de nouveaux lieux de créateurs passionnants, comme Lost Lindenberg et Nirjhara. Et même si la demande monte en flèche, vous pouvez toujours louer une chambre simple et confortable avec un balcon privé donnant sur un jardin tropical pour moins de 10 € la nuit, petit-déjeuner inclus.

Une femme dans une piscine donnant sur les rizières en terrasses à Ubud, Bali, Indonésie
Les rizières en terrasses abondent du côté sud de Bali © Mickey-12 / Shutterstock

Donc, oui, le tourisme pourrait être en plein essor ici. Mais sur une île qui fait plus de 10 fois la taille de Phuket, il est toujours étonnamment facile de trouver un coin préservé.

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Les plages séduisantes de Bali

Je suis un grand fan de la Thaïlande et j’ai travaillé sur de nombreuses missions (même des livres) dans ce merveilleux pays. Mais le casting coloré de dieux et de démons, de fantômes et de sorcières qui jouent un si grand rôle dans la vie traditionnelle balinaise m’a tellement fasciné qu’ils sont devenus les personnages centraux de mon dernier roman. En effet, c’est le peuple balinais qui rend l’île particulièrement attrayante – sans parler de l’un des endroits les plus intrigants sur le plan culturel au monde.

Bien sûr, Bali et Phuket possèdent toutes deux des plages de sable blanc ombragées de palmiers qui font saliver les visiteurs. Mais seule Bali a une loi qui stipule qu’aucun bâtiment ne doit être assez grand pour s’élever au-dessus de ces arbres. Ce qui signifie que même les centres touristiques les plus encombrés ici ont été épargnés par les gratte-ciel urbains de style thaïlandais.

En plus des plages de sable blanc de rêve autour de Nusa Dua et de la péninsule de Bukit, il y a aussi des plages volcaniques romantiques où vous pouvez vous promener sur des kilomètres sur une surface qui scintille comme un miroir noir sans voir un autre étranger. Si vous aimez les côtes spectaculaires battues par les vagues (et certains des meilleurs surfeurs au monde), vous devriez vous en tenir à la côte sud; Si vous préférez les récifs tranquilles où les dauphins, les tortues et la vie marine se rassemblent, dirigez-vous vers la côte nord abritée.

Une île aux délices de la nature

Lorsque vous en avez assez des plages, les hautes terres volcaniques de Bali offrent un assortiment d’activités dont la petite Phuket pouvait à peine rêver. L’ascension du lever du soleil vers Batur pourrait être – à juste titre – la visite la plus populaire de l’île, avec la forêt des singes d’Ubud. À l’intérieur des terres, vous pouvez également faire du vélo (25 miles de descente !), faire du rafting ou explorer les jungles et les sommets à pied, à cheval ou même en hélicoptère. Dans le « Far West » préservé, vous pouvez marcher avec des buffles roses ou visiter ce qui pourrait être la flotte de pêche traditionnelle la plus photogénique de la planète.

Les collines arides du nord de Bali sont plantées de noix de cajou, de fruits du dragon et (étonnamment) même de vignobles. Au sud, les pentes sont dominées par les escaliers géants des rizières en terrasses, par endroits descendant jusqu’à l’océan.

Bateaux de pêche traditionnels en bois au large de Jembrana, île de Bali, Indonésie
Visitez le tiers ouest sous-exploré de Bali pour découvrir une nature préservée, des bateaux de pêche pittoresques et plus encore © Denis Moskvinov / Shutterstock

Je suis tombé amoureux de Bali il y a environ deux décennies, et ma retraite d’écriture idéale se trouve du côté ouest éloigné de l’île. Chaque fois que je reviens, je réalise à nouveau que l’ouest de Bali est peut-être l’endroit le plus douloureux de la planète. Ce tiers de l’île reste presque entièrement méconnu des visiteurs ; même les insulaires eux-mêmes sont souvent étonnés d’apprendre que le parc national de l’ouest de Bali a des plages désertes où les cerfs sauvages trottent dans les bas-fonds, et les collines couvertes de jungle abritent des calaos, des renards volants et des singes langur ressemblant à des gibbons.

Il existe de nombreux endroits dans le monde avec de quoi vous occuper pendant deux semaines de vacances. Vingt ans après ma première visite à Bali, je suis toujours convaincu qu’il y a de quoi m’occuper toute une vie.

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