Les 8 meilleurs endroits à visiter au Panama

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Il y a tellement plus au Panama que sa voie navigable de renommée mondiale.

Oui, son canal est un énorme – et quelque chose que vous ne voudrez pas manquer – mais ce pays d’Amérique centrale offre bien plus encore. Avec une myriade d’îles, des forêts tropicales riches en faune et des kilomètres de côtes vierges sur deux océans, il vous gardera sous son charme pendant des semaines.

Coincé entre le Costa Rica et la Colombie, cet étroit pont terrestre et corridor biologique est peut-être compact, mais il contient un parcelle D’une capitale cosmopolite remplie de gratte-ciel ultramodernes au splendide isolement de l’archipel de Guna Yala, il y a de fortes chances que vous souhaitiez prolonger votre voyage ici. Surtout une fois que vous avez entendu parler de son aventure pleine d’adrénaline dans les hautes terres autour de Boquete et des opportunités d’île en île à Bocas del Toro.

Ce sont les huit meilleurs endroits à visiter au Panama.

Un jeune homme passe devant les portes d'une façade historique à Casco Viejo, Panama City, Panama
Casco Viejo est l’un des quartiers les plus historiques et les plus branchés de Panama City © Cacio Murilo / Shutterstock

1. Panamá

La capitale la plus élégante d’Amérique centrale est l’histoire de trois villes. Le centre-ville est un centre financier international rempli de gratte-ciel, de centres commerciaux fastueux et de restaurants haut de gamme. De l’autre côté de la baie, des ruines ressemblant à des pierres tombales sont tout ce qui reste de la ville d’origine, Panama Viejo, qui a été pillée par des pirates en 1671.

Vient ensuite Casco Viejo qui, après une restauration ambitieuse, est devenu le quartier le plus branché de la ville. Des boutiques comme l’American Trade Hotel et des restaurants et bars élégants sur le toit tels que Casa Casco remplissent les manoirs coloniaux aux couleurs pastel qui bordent ses rues pavées.

Pour échapper à la jungle urbaine, parcourez les sentiers du Parque Natural Metropolitano ou faites du vélo le long de la pittoresque chaussée d’Amador, où le remarquable BioMuseo conçu par Frank Gehry célèbre l’histoire naturelle et culturelle de l’isthme.

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2. Canal de Panama

Le raccourci le plus célèbre au monde, le canal de Panama – surnommé « le grand fossé » – est une route commerciale vitale entre les océans Pacifique et Atlantique depuis son ouverture en 1914. Un exploit d’ingénierie impressionnant, cette merveille artificielle opère autour l’horloge et transporte plus d’un demi-milliard de tonnes de marchandises par an.

L’endroit le plus facile pour observer les mécanismes du canal en action est depuis les plates-formes d’observation du centre d’accueil des visiteurs de Miraflores sur quatre étages. Essayez de chronométrer votre visite avec l’arrivée d’un méga-navire et ne manquez pas le film en 3D. Vous pouvez vous rapprocher encore plus des écluses lors d’un transit partiel (6 à 7 heures) ou complet (10 à 12 heures) du canal avec Ancon Expeditions.

3. Boquete

Les accros à l’adrénaline devraient se diriger vers la ville montagneuse de Boquete, où les aventuriers ont le choix entre la descente en rappel, l’escalade et le rafting. Depuis les contreforts du Volcán Barú, vous pouvez grimper jusqu’au sommet pour un lever de soleil époustouflant ou filer au-dessus des pentes sur une tyrolienne.

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La randonnée le long de ses sentiers brumeux dans la forêt nuageuse à la recherche de cascades cachées et de quetzals insaisissables, enveloppés de verdure et bercé par le chant des oiseaux, est un must.

Après avoir étouffé à Panama City, Boquete est – littéralement – une bouffée d’air frais, où les plantations de café cultivées à l’ombre s’étendent à l’horizon dans un patchwork ondulant de verdure. Goûtez à Panama Geisha, l’une des tasses de café les plus chères au monde, puis régalez-vous de plats fusion de la ferme à la table au restaurant italien Retrogusto.

4. Bocas del Toro

Bocas del Toro a quelque chose pour tout le monde. À la fois plaque tournante de la fête des routards, paradis relaxant des Caraïbes pour les couples et enclave pour expatriés, les trois îles principales et des dizaines d’îlots inhabités abritent également certaines des plus belles plages du Panama.

Bocas Town sur Isla Colón est le centre de la fête. Tout, des auberges aux magasins d’artisanat, est logé dans de charmants bâtiments en bois peints de couleurs vives. Allez observer les étoiles de mer à Playa Estrella, où les eaux calmes sont parfaites pour la plongée en apnée. Ensuite, détendez-vous avec des cocktails tueurs et du poisson fraîchement pêché au El Último Refugio sur l’eau.

Pour les plages bordées de jungle, les cayes bordées de corail et les spots de surf magiques de Wizard Beach, sautez d’île en île jusqu’à Isla Bastimentos. Abritant un parc marin du même nom, cette importante zone de conservation contient des mangroves, des singes, des crocodiles et des caïmans, entre autres choses sauvages, avec de superbes possibilités de plongée en apnée et de plongée sous-marine.

Eaux bleues tour une plage avec des bâtiments au toit de chaume à Nalunega, îles San Blas, Panama
Débranchez-vous dans les îles San Blas, où il y a beaucoup de plages de sable blanc – mais pas d’internet © Westend61 / Getty Images

5. Comarque de Guna Yala (îles San Blas)

Faites plaisir à votre Robinson Crusoé intérieur sur cette chaîne d’îles tropicales aux allures de joyaux au large de la côte caribéenne du Panama – tous des palmiers se balançant, du sable blanc doux comme du sucre glace et de l’eau azur.

L’archipel des San Blas a une île pour chaque jour de l’année (plus quelques-unes à revendre) et offre la possibilité de se déconnecter du monde : il n’y a ni internet, ni télévision, ni téléphone. Au lieu de cela, passez votre temps à prendre le soleil, à nager, à faire de la plongée avec tuba et à observer les étoiles.

Cette région semi-autonome abrite le peuple autochtone Guna, qui a farouchement protégé sa culture et ses coutumes, notamment molasles textiles brodés à la main conçus et cousus par les femmes Guna.

Avec leurs cabañas sans fioritures en chaume de canne et de palme, les lodges insulaires sont tous détenus et gérés par des familles des îles-villages les plus densément peuplées, telles que Playón Chico.

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6. Santa Catalina

Village de pêcheurs devenu repaire de surfeurs, Santa Catalina, dans le golfe de Chiriquí, propose certaines des meilleures vacances d’Amérique centrale toute l’année – aucune combinaison n’est requise. Les pêcheurs décontractés vendent la pêche du jour à l’ombre d’un manguier : attendez-vous à des sushis avec une touche tropicale.

Et si vous n’êtes pas là pour surfer, c’est le point de départ du Parque Nacional Coiba. Visitez cette ancienne colonie pénitentiaire, surnommée « Galápagos de Panama », au bon moment de l’année et vous pourrez nager aux côtés des gentils géants de la mer : requins baleines (décembre à avril) et baleines à bosse (août à novembre), ainsi que récif à pointes blanches requins, raies, tortues imbriquées et bancs de poissons technicolor. Pour accéder au parc, vous devrez réserver une visite en ville.

Vieux canon espagnol à la ruine de la forteresse de Santiago avec vue sur la mer des Caraïbes à Portobelo près de Colon, Panama, Amérique centrale.
Centre de la culture afro-panaméenne, Portobelo était l’un des ports les plus actifs des Caraïbes © SL_Photography / Getty Images / iStockphoto

7. Portobelo

En se promenant dans les rues tranquilles de Portobelo, il est difficile de croire que c’était autrefois l’un des ports les plus importants des Caraïbes, où les trésors pillés aux Incas étaient renvoyés en Espagne.

Les ruines de forteresses souvent saccagées subsistent, la Fuerte San Jerónimo étant la plus populaire. La maison des douanes en pierre, autrefois recouverte d’or péruvien, se distingue parmi les maisons à clins.

Les racines africaines de Portobelo s’étendent jusqu’au Congo, et deux festivals fougueux (et spirituels) célèbrent la culture locale dynamique : le Festival biannuel coloré et rythmé de Diablos y Congos ; et le Festival del Cristo Negro d’octobre, lorsque le Christ noir – une statue en bois grandeur nature imprégnée de mythes et de légendes – est retiré de l’Iglesia San Felipe et défilé dans la ville. Des espaces comme la Casa de la Cultura Congo contribuent à faire vivre l’art et la musique traditionnels.

8. Péninsule d’Azuero

L’agriculture, le folklore et les fêtes sont la pierre angulaire de la péninsule d’Azuero, le cœur culturel du pays, bordé par le golfe de Chiriquí à l’ouest et le golfe de Panamá à l’est.

Las Tablas organise la plus grande et la plus bruyante célébration de carnaval du pays : attendez-vous à des costumes flamboyants, une musique exubérante et des danses énergiques. Plus au sud, les rues de Pedasí sont bordées de bâtiments coloniaux bien conservés. Playa Venao, une étendue de sable doré avec un surf de classe mondiale, se trouve à 40 minutes de plus au sud.

Et pour observer la faune, les réserves d’Isla Iguana et d’Isla Cañas – l’un des rares endroits sur la planète où les tortues olivâtres vont nicher en grand nombre – sont à quelques minutes en bateau.

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